Qu'est-ce que l'ADN?

Tous les êtres vivants (une mouche, un éléphant
,un microbe, une fleur, l'homme) possèdent un
patrimoine génétique (génome) « écrit » dans
le même langage et porté par une même molécule : l'ADN.
C'est pourquoi on dit  que l'ADN (Acide DésoxyriboNucléique)
est la molécule universelle du vivant. L'ADN est présent
dans toutes les cellules.
Il est le constituant principal des chromosomes
(une molécule d'ADN forme un chromosome).
Il est le support de l'hérédité, c'est-à-dire que c'est
grâce à lui que les caractères des êtres vivants (la forme
des feuilles, la couleur du pelage, etc.) sont transmis
de génération en génération.

Quelles sont les caracteristiques de L'ADN?

                  

L'ADN est une molécule de grande taille et d'une
grande complexité. Elle possède deux propriétés fondamentales :
- elle contient toutes les instructions nécessaires
à la fabrication des protéines qui permettent aux
cellules (et à l'organisme tout entier) de fonctionner ;
- elle est capable de se dédoubler à l'identique au cours
des divisions des cellules (on dit qu'elle se duplique ou
qu'elle se réplique).

Le compactage de l'ADN 

L'ADN est une molécule de grande taille. Par exemple, si
l'on déroulait complètement un chromosome humain,
sa molécule d'ADN mesurerait 2 mètres de long.
Pourtant, plusieurs dizaines de molécules d'ADN tiennent
dans une cellule qui ne mesure pas plus de 20 millièmes de
millimètres. Ceci est possible parce que dans les cellules,
l'ADN est enroulé de façon très serrée : on dit qu'il est
compacté.  A quoi ressemble une molecule d'ADN?
La molécule d'ADN est constituée de deux « rubans », appelés
brins. Ces brins sont complémentaires et placés face à face
dans la molécule, comme les montants d'une échelle. Ils sont
enroulés en hélice l'un autour de l'autre :
on dit que l'ADN a une structure en double hélice.
Chaque brin d'ADN est constitué de « briques élémentaires »,
appelées bases. Il existe 4 sortes de ces briques, qui
portent des noms de lettres : A, T, C et G. Quand elles sont
face à face, ces briques peuvent s'associer entre elles
(s'apparier),mais pas n'importe comment : A se lie
avec T et G s'apparie avec C (toutes les autres
combinaisons sont impossibles).

Les liaisons A-T et G-C entre les deux brins d'ADN
permettent de les maintenir associés : elles forment
les barreaux de l'échelle.
La naissance de la biologie moléculaire  En 1953, les
chercheurs américains James Watson et Francis Crick
publient un article dans lequel ils décrivent la molécule
 d'ADN : une double hélice. Cette découverte permet
de comprendre comment fonctionne l'hérédité au niveau
des molécules. Elle donne naissance à une nouvelle
branche de la biologie : la biologie moléculaire, qui
a pour but d'expliquer les mécanismes de la vie et de
l'hérédité au niveau des molécules. 

L'alphabet de l'ADN

Les bases A, T, C et G sont les lettres de l'alphabet
qui permet d'écrire les informations génétiques
dans la molécule d'ADN. Sur la molécule d'ADN,
ces lettres sont associées en mots, et les mots sont
associés en phrases (les gènes). L'ordre dans lequel
se succèdent les lettres A, T, C et G le long de la
molécule d'ADN (les mots et les phrases formés) est
caractéristique de chaque espèce et commun à tous les
membres de cette espèce. Les virus ont quelques milliers de
lettres dans leur ADN (ils ne possèdent pas beaucoup de
gènes), les bactéries quelques millions, les animaux
plusieurs milliards (3 milliards par exemple chez
l'espèce humaine).Des techniques de biologie moléculaire
permettent aujourd'hui de déterminer l'enchaînement des
lettres sur les molécules d'ADN : c'est ce que l'on
appelle le séquençage de l'ADN (ou du génome).
Les chercheurs sont ainsi parvenus à séquencer le
génome de nombreux êtres vivants(par exemple la souris,
la levure de boulanger, la drosophile — une petite mouche).
Le séquençage du génome humain s'est quant à lui
achevé en 2003 ; il aura fallu 13 ans aux chercheurs pour
identifier les 3 milliards de lettres qui le composent.

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Mis à jour 15 Septembre 2009

 



28/05/2008
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